RETRO F1: El Brabham BT46B, “el coche ventilador”

Desarrollado como una versión del BT46, surgió después de que Gordon Murray, ingeniero sudafricano que estaba a cargo del desarrollo del monoplaza de la escudería Brabham, se fijara en los bajos del Lotus 79, coche que predominaba en aquella temporada de 1978. Fue entonces cuando comprendió la enorme carga aerodinámica de su chasis y que debía hallar el modo de incrementar el efecto suelo del coche.

En el diseño original, Murray no pudo imitar los pontones laterales del Lotus debido al motor V12 de Alfa Romeo, que era muy plano y ancho. Además, el Brabham tenía problemas de refrigeración por el posicionamiento de los radiadores, para lo que Murray situó un enorme ventilador en la parte trasera del monoplaza que estaba asociado al funcionamiento del motor a través del árbol de transmisión y que creaba un espectacular vacío interior. Así, casi sin pretenderlo, cuando buscaba solucionar el problema de la refrigeración, halló un sistema para crear el efecto suelo aún más potente que el desarrollado por Lotus.

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Al solucionar el problema de la refrigeración, pudo además añadir las faldillas laterales que caracterizaban al Lotus, las cuales acentuaban el efecto ventosa, convirtiendo al monoplaza en una especie de aerodeslizador invertido. Además, legalmente el sistema era válido, ya que a pesar de ser un elemento móvil su finalidad era la refrigeración y no la carga aerodinámica.

El equipo trató de mantener el secreto a raya, llegando a pedir piezas a los proveedores con denominaciones falsas. Durante los entrenamientos en la pista privada de Alfa Romeo, el coche era cubierto con lonas cada vez que paraba. Aún así, Murray tuvo que explicar a los técnicos qué sucedía y recibió el visto bueno para el Gran Premio de Suecia.

Niki Lauda, piloto de la escudería por aquel entonces, declaró que el coche “no era agradable de conducir, se iba de atrás enormemente cuanto más levantabas el pie del acelerador, el efecto de succión bajaba cuando lo hacían las revoluciones“, pero que si el coche fallaba en una curva “solo tenías que pisar a fondo”.

El piloto austriaco dominó el fin de semana en el Gran Premio de Anderstop, Suecia. Chapman, ingeniero de Lotus, llegó a presentar una reclamación junto a otros jefes de equipo tras dejar asombrados a propios y ajenos. No comprendían qué era lo que el equipo Brabham había hecho para conseguir que se aplastara al suelo con una simple aceleración en parado. No obstante, los comisarios lo consideraron completamente legal.

El equipo pidió a sus pilotos que no mostraran todas sus cartas en los entrenamientos, rodaban con gomas duras y los depósitos llenos. Incluso Murray llegó a escenificar desesperación haciendo pensar a sus rivales que rodaban ligeros de gasolina y que no funcionaban las mejoras. Pero al llegar la clasificación, Watson y Lauda consiguieron el segundo y tercer puesto de la parrilla de salida, mientras que Mario Andretti, piloto de Lotus que había conseguido la pole, se quejaba de que “acribillaba a chinazos a sus rivales”.

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En la carrera, Lauda le adelantó cuando faltaban la mitad de las vueltas como si fuera un Fórmula 3. Andretti incluso rompió su motor en el intento de perseguir al piloto austriaco, que terminó ganando por 34 segundos de ventaja. Tras la carrera, la CSI (hoy FIA), prohibió el coche por “razones de seguridad”, ya que se temían que todos los equipos copiarían la idea del ventilador. Mientras, Murray tenía en mente una versión mejorada, el BT47 que nunca llegó a ver la luz, y que prometía un elevado paso por curva.

El dueño de la escudería, Bernie Ecclestone, lideraba la asociación de equipos, y decidió no defender al BT46B para evitar romper el frente común en aquellos tiempos, crucial para el posterior desarrollo de la competición como negocio global con el propio Ecclestone como magnate de la categoría. Actualmente, es él quien conserva una de las dos únicas unidades construidas en su propia colección privada.

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